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¿Qué es la Lightning Network? Pilares del protocolo que mejorará la red de Bitcoin

En pocas y simples palabras, la Lightning Network consiste en un protocolo lanzado en 2016 que, entre otras cosas, permitirá mejorar la velocidad de las transacciones de bitcoins entre usuarios y también reducir sus comisiones…

Se trata de una propuesta que hará posible utilizar los bitcoins para pagos instantáneos, dado que mediante esta red habrá menos pasos en cada transacción.

La red Lightning ha sido pensada como una solución posible para que el Bitcoin se use a nivel masivo, algo hoy imposible ya que una transacción puede llegar a demorar incluso dos días (o hasta más).

Algunos problemas que enfrenta actualmente la red de Bitcoin son:

  • Las transacciones no son instantáneas
  • Los micropagos no son posibles, dadas las altas comisiones

¿Qué es la Lightning Network?

Considerada una solución de escabilidad para Bitcoin, la Lightning Network resolverá muchos de los problemas que actualmente presenta la red, como ser las elevadas comisiones que suelen cobrarse para realizar las transacciones, así como la lentitud del procesamiento de cada operación.

Más allá de los beneficios de las criptomonedas y la tecnología Blockchain, por el momento el Bitcoin  está lejos de ser un método de pago masivo. Pero con la Lightning Network la situación podría cambiar.

Consiste en un protocolo creado por Joseph Poon y Thaddeus Dryja, presentado en el Libro Blanco del proyecto en 2016 y que aún se encuentra en etapa de pruebas.

Funcionará como una capa alterna a la blockchain de Bitcoin y entre otras funcionalidades, hará posible la creación de canales de pago bidireccionales, ejecutados directamente entre las partes y acelerando así las operaciones de los usuarios.

Podría decirse, a modo de síntesis, que el propósito de la Lightning Network es descongestionar la gran saturación que existe en la blockchain a través de esta nueva capa y mediante la incorporación de micropagos.

Por otra parte, este protocolo no requiere de confirmaciones de los mineros, que se encargarán básicamente de procesar las operaciones de apertura y cierre de los canales de pago.

Esquema básico de blockchain

En la blockchain actual de Bitcoin, cada equipo o nodo debe almacenar cada una de las transacciones generadas en la red, mientras que con la Lightning Network se pretende que únicamente se almacenen aquellos datos estrictamente necesarios.

Tal como apuntan sus autores Poon y Dryja en su Libro Blanco de la Lightning Network:

«Si sólo dos participantes se preocupan por un transacción periódica diaria, no es necesario que todos los otros nodos de la red bitcoin sepan sobre esa transacción…  Los canales de micropagos crean una relación entre dos partes para actualizar constantemente los saldos, difiriendo lo que se transmite a blockchain en una sola transacción que compensa el saldo total entre esas dos partes».

Pilares 

Pagos directos e instantáneos

Los pagos se efectuarían de modo inmediato, sin la necesidad de esperar los actuales tiempos de confirmación.

La velocidad de pago está medida de milisegundos a segundos.

Smart contracts

La seguridad y confianza que hace innecesaria la presencia de una autoridad o tercero en las operaciones, se encuentra aquí reforzada gracias al uso de los contratos inteligentes de blockchain. 

Lightning Network es una red descentralizada, que utiliza la funcionalidad de contrato inteligente de blockchain para hacer posible pagos instantáneos a través de una red de participantes, sin necesidad de crear una transacción en blockchain para cada pago.

Se trata de una las primeras implementaciones de un contrato inteligente entre varias partes usando el sistema de encriptado de Bitcoins.

Gracias al mecanismo de smart contract de la Lightning Network, cada usuario puede cerrar los canales de modo unilateral.

Con esta red mejorada de canales persona a persona se pueden transmitir transacciones fuera de la cadena de bloques sin límites y con la seguridad de que tras cerrarse el canal, dicha transacción se registrará dentro de la blockchain de Bitcoin.

En caso de incumplimiento, por ejemplo al hacer transacciones inválidas o antiguas, el software detecta estas u otras acciones y como penalización, dicho usuario perderá los fondos enviados.

Bajo costo

Al realizar transacciones y establecer cadenas externas, Lightning Network permitirá tarifas excepcionalmente bajas, lo que posibilitará hacer micropagos instantáneos.

Escalabilidad

La red Lightning ampliará sustancialmente la escala posible de operaciones. Con esta mejorada y «depurada» red se podrían procesar millones (o hasta billones) de transacciones por segundo a través de la red (hoy el límite operativo de Bitcoin es de 7 transacciones por segundo) y a bajas comisiones, dado que las operaciones tendrán lugar fuera de la cadena de bloques.

Micropagos

Los micropagos serán una realidad. Hoy es prácticamente inviable (o al menos poco oportuno e inteligente) enviar pequeñas cantidades de dinero, dadas las desproporcionadas comisiones que habría que pagar para que los mineros confirmen la transacción (la red está saturada y se priorizan las operaciones que dan mayores comisiones al minero).

Canales bidireccionales

Los canales de pago o “payment channels” son una de las bases de este nuevo protocolo. Dos usuarios crean una transacción en la blockchain y al menos una de las partes envía fondos. Cada uno cuenta con una clave privada y cada transacción futura sólo podrá realizarse si las claves de las dos partes «firman» (como dijimos, funciona mediante un sistema de contrato inteligente).

La apertura de dicho canal puede tardar 10 minutos (o lo que demore en minarse el próximo bloque). Cuando el canal está abierto, los participantes podrán intercambiar activos entre ellos de modo instantáneo, usando los fondos allí almacenados.

Hoy las transacciones realizadas en la red Bitcoin se validan una vez que se incluyan en uno de los bloques minados, mientras que con los canales de pago las transacciones ejecutadas no se emiten hasta que los usuarios participantes decidan que el canal se cierre y deje de operar.

¿Cómo funciona la Lightning Network?

Las partes abren un canal de micropagos, asignando una cierta cantidad de fondos. Dicho canal puede mantenerse abierto durante el tiempo que sea y en ese período los pagos son gratuitos.

Toda la correspondiente información de la transacción y sus respectivas comisiones se transmiten y registran luego en la blockchain.

Cómo funciona la Lightning Network según sus desarrolladores

Cuando los canales permanecen abiertos, los usuarios también pueden realizar pagos y transacciones por toda la red, sin necesidad de tener que esperar el registro de cada operación en la blockchain, pudiendo ejecutarse transacciones en todas las redes de canales creados.

Gracias a estos pilares que defienden sus creadores, se conseguiría una expansión real del Bitcoin, superando algunas de sus mayores limitaciones técnicas y haciendo realidad que la participación en la red pueda ser dinámica y abierta para todos.

Para profundizar y entender en detalle el funcionamiento de la Lightning Network, recomendamos leer los siguientes artículos de Criptonoticias y bit2me, o acceder directamente a la web de la red Lightning:

Resumen en inglés – Web Lightning Network

Web de Lightning Network

Para entendidos y expertos, es posible consultar las siguientes diapositivas en inglés o el Libro Blanco:

Libro Blanco de Lightning Network

E-mail:  contact@lightning.network

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